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Die NASA verliert den Kontakt zum ICON-Raumschiff

Ein vor drei Jahren gestartetes Weltraumforschungs-Raumschiff der NASA war fast zwei Wochen lang nicht mit den Controllern in Kontakt, nachdem es ein technisches Problem hatte.

Die NASA gab am 7. Dezember bekannt, dass das Raumschiff Ionospheric Connection Explorer (ICON) seit dem 25. November nicht mehr mit Bodenstationen kommuniziert hat. Das im Oktober 2019 gestartete Raumschiff hatte vor diesem Vorfall keine größeren Probleme, die von der NASA gemeldet wurden.

Der Vertragsverlust hätte einen achttägigen „Befehlsverlust-Timer“ auf dem Raumschiff ausgelöst, wodurch es seine Systeme nach acht Tagen zurückgesetzt hätte. Die NASA sagte, dass sie den Kontakt mit dem Raumfahrzeug auch nach Abschluss dieses Energiezyklus noch wiederherstellen muss.

Die Agentur sagte, dass die Ingenieure glauben, dass das Problem bei der Avionik oder den Kommunikationssubsystemen des Raumfahrzeugs liegt, aber nur wenige Informationen haben, um die Fehlersuche zu unterstützen. „Das Team ist derzeit nicht in der Lage, den Zustand des Raumfahrzeugs zu bestimmen, und das Fehlen eines Downlink-Signals könnte auf einen Systemausfall hindeuten“, hieß es.

Die NASA sagte, sie habe eine Beschädigung des Raumfahrzeugs durch eine Explosion von Trümmern ausgeschlossen, und stellte fest, dass Beobachtungen des Raumfahrzeugs im erdnahen Orbit durch das Space Surveillance Network des Verteidigungsministeriums zu dem Schluss kamen, dass ICON intakt ist.

Die 252 Millionen US-Dollar teure ICON-Mission wurde entwickelt, um die Wechselwirkung des Weltraumwetters mit dem terrestrischen Wetter in der Ionosphäre der Erde zu untersuchen, um besser zu verstehen, was die Schwankungen in der Ionosphäre antreibt. Dazu gehörten Messungen, die zeigten, dass der Vulkanausbruch Hunga Tonga-Hunga Ha’apai im Januar 2022 im Pazifik Auswirkungen hatte, die sich bis in die Ionosphäre erstreckten, wo er elektrische Ströme unterbrach.

ICON hat seine zweijährige Primärmission Ende 2021 abgeschlossen und befand sich in einer vorläufigen erweiterten Mission. ICON wird Teil der nächsten hochrangigen Überprüfung der Heliophysik-Missionen durch die NASA im Jahr 2023 sein, um festzustellen, ob ihre Mission verlängert werden sollte. Die NASA plant, im Geschäftsjahr 2023 6,7 Millionen US-Dollar für den ICON-Betrieb auszugeben.