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Virgin Orbit bereitet sich auf den ersten Start in Großbritannien vor

Nach technischen und Lizenzverzögerungen bereitet sich Virgin Orbit bereits am 9. Januar auf seinen ersten Start aus dem Vereinigten Königreich vor.

Eine Seeschifffahrtswarnung vom 4. Januar identifizierte eine Zone für gefährliche Operationen für „Raketenstarts“ vor der Küste Irlands am späten 9. Januar mit einem Sicherungsdatum vom 18. Januar. Die Zone stimmt mit der Abwurfzone für die „Start Me Up“ LauncherOne-Mission von Virgin Orbit überein, die vom Weltraumbahnhof Cornwall in England aus fliegt.

Virgin Orbit-Sprecherin Allison Patch bestätigte gegenüber SpaceNews, dass die Navigationswarnung für den bevorstehenden Start gelte, sagte jedoch, dass das Unternehmen noch nicht bereit sei, einen Starttermin für die Mission offiziell bekannt zu geben. „Alle Startpartner arbeiten derzeit auf einen baldigen Start hin“, sagte sie, wobei eine Bestätigung der Startpläne des Unternehmens in den kommenden Tagen erwartet wird.

Eine separate Seenotiz des irischen Verkehrsministeriums vom 4. Januar listete ein ähnliches Gefahrengebiet auf, das explizit mit dem Start von Virgin Orbit verbunden ist. Zusätzlich zu den Startterminen am 9. und 18. Januar enthält die irische Bekanntmachung potenzielle Starts am 13., 15., 19. und 20. Januar.

Die Gefahrenhinweise gelten für den Fall eines Startunglücks mit dem luftgestützten LauncherOne-System. „Wo der Startversuch wie geplant verläuft, werden keine Trümmer in das Meeresgefahrengebiet gelangen“, heißt es in der irischen Mitteilung. „Es besteht jedoch eine geringe Wahrscheinlichkeit, dass das Fahrzeug gefährliche Trümmer produziert, wenn es zu einem Missgeschick kommt.“

Virgin Orbit hatte geplant, die Start Me Up-Mission im vergangenen Herbst durchzuführen und im Oktober seine Boeing 747-Flugzeuge, Trägerraketen und zugehörigen Systeme zum Weltraumbahnhof Cornwall zu fliegen. An einem Punkt zielte das Unternehmen auf einen Start Mitte Dezember ab, nur um den Start Tage später zu verschieben, unter Berufung auf „zusätzliche technische Arbeiten“ am Startsystem und eine ausstehende Startlizenz der britischen Zivilluftfahrtbehörde (CAA).

Die CAA vergab diese Startlizenz am 21. Dezember an Virgin Orbit und beseitigte damit die letzten regulatorischen Hürden für den Start. „Zu diesem Zeitpunkt sind alle Systeme von Virgin Orbit grün für den Start“, sagte Dan Hart, Chief Executive von Virgin Orbit, in einer Erklärung vom 22. Dezember. Das Unternehmen berichtete, dass sowohl das Fahrzeug als auch seine Nutzlasten zum Start in „gutem Zustand“ seien, sagte aber nur, dass ein Starttermin in den „kommenden Wochen“ festgelegt werde.

Die Start Me Up-Mission wird sieben Nutzlasten von einer Vielzahl von Kunden in die Umlaufbahn bringen, darunter das britische Verteidigungsministerium, das U.S. Naval Research Laboratory und der erste Satellit für die Regierung von Oman.

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