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NASA-Budget für planetarische Wissenschaft bleibt unter Druck

Trotz einer kleinen Mittelerhöhung für 2023 sind die planetarischen Wissenschaftsprogramme der NASA immer noch finanziell „erheblichen Stress“ ausgesetzt, der zur Verzögerung einer Mission beigetragen hat und den Beginn anderer verzögern könnte.

Die NASA erhielt 3,2 Milliarden US-Dollar für die Planetenforschung im Geschäftsjahr 2023, das am 29. Dezember in Kraft getreten ist. Das waren etwa 80 Millionen US-Dollar mehr als das, was die Agentur für die Planetenforschung im Jahr 2022 erhielt, und 40 Millionen US-Dollar über ihrer Anfrage für 2023.

Dieser Anstieg könnte jedoch wenig dazu beitragen, einige der Herausforderungen anzugehen, mit denen die NASA bei aktuellen und zukünftigen Missionen konfrontiert ist. Lori Glaze, Direktorin der Abteilung für Planetenforschung der NASA, skizzierte diese Probleme im vergangenen Monat in Präsentationen vor dem Planetary Science Advisory Committee der Agentur und in einem Rathaus während des Herbsttreffens der American Geophysical Union (AGU).

Zu diesen Herausforderungen gehören die anhaltenden Auswirkungen der Pandemie. „Es gab einige erhebliche Kosten, um die Auswirkungen von COVID zu berücksichtigen“, sagte sie auf der AGU-Sitzung. Diese Kosten, sagte sie, müssten aus dem planetarischen Wissenschaftsbudget absorbiert werden.

Es gab auch Lieferkettenprobleme für Missionen in der Entwicklung, zusammen mit Inflation und höheren Arbeitsquoten. Zusätzlich zu den höheren Kosten sagte sie, dass Lieferkettenprobleme es erforderlich gemacht haben, dass Missionen Long-Lead-Artikel früher als erwartet bestellen, was mehr Geld früher in der Entwicklung des Projekts erfordert als erwartet.

Glaze sagte, dass diese Missionen, während sie sich auf den Start vorbereiten, mehr Geld für Operationen gefordert haben als erwartet. „Ich glaube nicht, dass wir sehr gut darin sind, die Betriebskosten abzuschätzen“, sagte sie auf der Sitzung des Beratungsausschusses. Die Betriebskosten, so stellte sie fest, sind nicht Teil der Kostenobergrenze für konkurrierende planetarische Wissenschaftsmissionen und werden daher erst später in der Mission verfeinert.

„Es gibt erheblichen Stress für das planetarische Budget“, sagte sie im AGU-Rathaus. „Es war ein bisschen spröde und zerbrechlich.“

Diese Probleme spitzten sich Mitte 2022 zu, als Psyche, eine Mission der Discovery-Klasse zum gleichnamigen Asteroiden, Verzögerungen beim Testen der Flugsoftware erlitt, die dazu führten, dass sie das Startfenster verpasste. Die NASA initiierte eine unabhängige Überprüfung, die zu dem Schluss kam, dass Psyche zwar wieder auf dem richtigen Weg für einen für Oktober 2023 geplanten Start ist, es jedoch breitere institutionelle Probleme im Jet Propulsion Laboratory gibt, das Psyche entwickelt, die korrigiert werden müssen.

Als Teil der Antwort der NASA auf diese Überprüfung sagte die Agentur am 4. November, dass sie den Start einer Venus-Orbiter-Mission namens VERITAS, die ebenfalls Teil des Discovery-Programms ist und sich am JPL in der Entwicklung befindet, um mindestens drei Jahre verzögern würde. Glaze schlug vor, dass der Budgetdruck, dem das planetarische Wissenschaftsprogramm ausgesetzt war, ihr keine andere Wahl ließ, die Psyche-Probleme anzugehen, als VERITAS zu verzögern.

„Dies war keine Entscheidung, die leicht zu treffen war“, sagte sie im Rathaus der AGU. „Ich glaube nicht, dass das eine gute Antwort ist. Ich denke, es ist die geringste der schlechten Antworten, die wir finden konnten.“

Diese Haushaltsspannungen könnten sich auch auf die Umsetzung der im April 2022 veröffentlichten planetarwissenschaftlichen dekadischen Umfrage auswirken. Glaze wiederholte Bedenken, die sie im August geäußert hatte, dass die Finanzierungsprojektionen für die Planetenforschung hinter dem „ebenen“ Budget in der Dekadale, dem niedrigeren von zwei in diesem Bericht enthaltenen Budgetprofilen, zurückblieben. Während das Level-Budget bis Mitte des Jahrzehnts einen Anstieg der Ausgaben auf mehr als 3,5 Milliarden US-Dollar pro Jahr prognostizierte, blieben die Ausgaben für die Planetenforschung im Haushaltsjahr 2023 bis 2026 bei weniger als 3,2 Milliarden US-Dollar und stiegen bis 2027 auf 3,3 Milliarden US-Dollar.

„Wir werden weiterhin versuchen, die Finanzierung zu sichern, damit wir das ausführen können, was in der dekadischen Umfrage steht“, sagte sie im Rathaus. „Die wichtigste Erkenntnis daraus ist, dass es zu einer leichten Verzögerung kommen kann, wenn einige der Aktivitäten gestartet werden.“

Wie im August sagte sie, dass diese Verzögerungen wahrscheinlich die oberste Priorität große oder Flaggschiff-Mission von der Dekade, einem Uranus-Orbiter und einer Sonde, betreffen würden. Die Wissenschaft für eine solche Mission ist bereits gut etabliert, sagte sie, so dass der Schwerpunkt in naher Zukunft auf technischen Studien liegen wird, einschließlich Optionen für den Start der Mission nach 2031, wenn eine Jupiter-Schwerkraftunterstützung, die die Reisezeit zu Uranus verkürzen würde, nicht mehr verfügbar ist.

 

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